Cultivos y alimentos transgénicos. Respuestas a preguntas frecuentes

¿Con qué objetivos se usa la ingeniería genética en los cultivos? ¿De dónde vienen los genes que se agregan? ¿Qué alimentos transgénicos hay disponibles? ¿Hay verduras transgénicas? ¿El tomate larga vida es transgénico? Muchas respuestas que esclarecen sobre temas sensibles.

¿Con qué objetivos se usa la ingeniería genética en los cultivos?

Estas técnicas se utilizan para mejorar características agronómicas de los cultivos (por ej. resistencia a plagas y enfermedades), generar alimentos más nutritivos (por ej. mayores niveles de vitaminas o aminoácidos esenciales), o para producir moléculas de interés terapéutico o industrial (por ej. vacunas, enzimas, etc.).

¿De dónde vienen los genes que se agregan?

Las técnicas de ingeniería genética permiten transferir genes de cualquier especie a otra. En el caso de los cultivos transgénicos disponibles, estos genes provienen de plantas o bacterias.

¿Qué alimentos transgénicos hay disponibles?

En realidad debemos hablar de cultivos transgénicos y pensar qué alimentos derivan de estos cultivos. En Argentina los cultivos genéticamente modificados que se siembran son soja, maíz y algodón. Las características que se han incorporado son tolerancia a herbicida, resistencia a insectos, o ambas características en la misma planta. En el mundo también hay zapallo, remolacha, canola, berenjena, papaya y papa.

¿Hay verduras transgénicas? ¿El tomate larga vida es transgénico?

Hoy no existen en nuestro mercado verduras transgénicas, aunque en Estados Unidos se cultivan variedades de zapallo transgénico resistentes a virus. Las variedades de tomate que hoy consumimos no son transgénicas, se han logrado mediante técnicas de mejoramiento convencional.

¿Los alimentos transgénicos son naturales?

Son tan naturales como aquellos derivados de las especies que han sido mejoradas por la intervención del hombre.

¿Comemos genes?

Sí. En una comida completa (cereales, vegetales, carne) consumimos aproximadamente 250.000 genes diferentes en miles de millones de copias.

¿Qué me pasa cuando como genes?

El material genético que consumimos es degradado e inactivado por nuestro sistema digestivo, del mismo modo que otros nutrientes, perdiendo en este proceso su función biológica.

¿Los cultivos transgénicos y sus derivados son seguros para la salud y el ambiente?

Los cultivos transgénicos autorizados son tan seguros como sus pares no transgénicos. Se han estudiado cuidadosamente y cumplen con las normas de seguridad alimentaria y ambiental establecidas por el Ministerio de Agroindustria en Argentina y por los organismos regulatorios de los países donde se comercializan y consumen.

¿Qué les pasa a los animales que comen alimentos transgénicos?

En todo el mundo (incluso en la Unión Europea) se utilizan cultivos transgénicos en alimentación animal. Los estudios realizados para establecer la inocuidad de estos cultivos han demostrado, en todos los casos, que estos alimentos son igualmente seguros y tan nutritivos como sus pares convencionales. Del mismo modo, la carne, huevos o leche derivados de animales alimentados con estos cultivos son idénticos a los provenientes de animales alimentados con dietas convencionales. 

Es importante resaltar que en la carne, huevos o leche derivados de animales alimentados con cultivos transgénicos no se detecta ni el ADN ni las proteínas correspondientes a los genes introducidos por ingeniería genética en esas plantas.

¿Quién se beneficia con los cultivos transgénicos?

Al comienzo (hace más de 20 años atrás) se hablaba de los beneficios potenciales de los cultivos transgénicos, más tarde, de los beneficios percibidos por el productor agropecuario, que todos los años volvía a elegir los productos de la biotecnología agrícola. Hoy, los beneficios, tanto agronómicos, como para la salud y el ambiente, son un hecho. Gracias a los transgénicos, se disminuye el uso de insecticidas, se reemplazan herbicidas por otros de menor toxicidad y su uso, bajo prácticas conservacionistas como la siembra directa, resulta en una menor erosión del suelo, un uso más eficiente del agua, una reducción en el uso de combustibles y menos emisiones de gases invernadero. Además, el aumento de la productividad de los cultivos (podemos sembrar más en menos tierra), permite preservar los hábitats naturales y usar el agua y el suelo más eficientemente. Los agricultores, por su parte, se benefician a través de la simplificación en el manejo, el aumento en los rendimientos y la disminución de los costos de producción. Más allá del productor, la adopción de estos cultivos impacta positivamente en la economía del país como un todo, por las consecuencias sociales y económicas de la actividad y los incrementos en las exportaciones. La buena noticia es que en Argentina prácticamente todos los productores de soja, maíz y algodón usan variedades transgénicas, esto quiere decir que tanto los grandes, como los medianos y pequeños productores, pueden percibir los beneficios que brindan las tecnologías. Y también nos beneficiamos los consumidores, ¿sabías que las tecnologías de resistencia a insectos en maíz mejoran la calidad del grano y reducen los niveles de micotoxinas que podrían ser peligrosas para nuestra salud?

¿Además de cultivos hay otros productos transgénicos? ¿Cuáles?

La industria alimentaria utiliza desde hace años enzimas, aminoácidos, ácidos orgánicos y otros ingredientes y aditivos producidos por microorganismos transgénicos. En el ámbito de la medicina se utiliza una gran variedad de estos productos (también denominados recombinantes). Entre éstos cabe mencionar a la insulina, el interferón, la hormona de crecimiento y la vacuna contra la hepatitis B.

¿Hay animales transgénicos?

No hay animales transgénicos en el mercado en Argentina, aunque se están desarrollando bovinos y caprinos para la producción de fármacos. También se está trabajando en el mejoramiento de otras especies de importancia económica, como por ejemplo peces, de hecho en Estados Unidos y en Canadá ya está autorizado para la venta y consumo salmón transgénico.

¿Cuál es la diferencia entre alimentos transgénicos y orgánicos?

Son dos cosas de naturaleza diferente. La agricultura orgánica es un sistema productivo, que, entro otras cosas, permite el uso de ciertos pesticidas y fertilizantes, mientras que la transgenia es una técnica de mejoramiento. Actualmente los requerimientos para la certificación orgánica excluyen el uso de variedades transgénicas, si bien no hay bases científicas para esta restricción.

¿Los productos que tienen "trans" ¿son transgénicos?

A pesar de que existe cierta confusión, estos términos hacen referencia a conceptos totalmente diferentes: "trans", usado en relación a las grasas, alude a los productos de la hidrogenación parcial de los aceites, perjudiciales para la salud, mientras que el término "transgénico", define a aquellos organismos que han sido mejorados mediante técnicas de ingeniería genética.

¿Podemos inventar cualquier organismo transgénico?

La posibilidad de generar un determinado organismo transgénico depende de muchos factores. En primer lugar, podrá generarse si se dispone de las herramientas y conocimientos técnicos para hacerlo, es decir, qué genes se deben transferir para agregar o quitar una característica, y cómo hacer para transformar genéticamente a una especie en particular. Pero esto no es suficiente, ya que para que un organismo transgénico pueda ser usado por la sociedad como fuente de alimentos, fibras, fármacos, etc., deberá pasar rigurosos controles y análisis que priorizan la seguridad para el consumidor y el ambiente, así como los aspectos bioéticos y la percepción pública de estos desarrollos tecnológicos.


Fuentes

Chassy B, Parrot W, Roush R. 2005. La biotecnología de los cultivos y el futuro de los alimentos: una contribución científica.Informe de CAST (Council for Agricultural Science and Technology).

EFSA - European Food Safety Authority: 

http://www.efsa.europa.eu/

Organización Mundial de la Salud, 2001. 20 preguntas sobre los alimentos genéticamente modificados:</p> <p><a href="http://www.who.int/foodsafety/"> http://www.who.int/foodsafety/

Phipps R. el al, 2006. Safety of meat, milk and eggs from animals fed crops derived from modern biotechnology. CAST.

Robinson C, 2001. Alimentos y tecnología de modificación genética - Salud y seguridad en el consumidor. Publicaciones ILSI. Monografía completa en 

http://www.argenbio.com/h/biblioteca/

Ministerio de Agroindustria

http://www.agroindustria.gov.ar/

 

 

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